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Uber y Tesla ya tienen en marcha proyectos similares

El coche autónomo de Google echa a rodar
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El coche autónomo de Google echa a rodar

Su vehículo no tiene pedales ni volante, lo que ha permitido que un invidente se convierta en el primer pasajero en completar un trayecto de diez minutos por las calles de Austin, en Texas.

Hace casi una década, Google dijo que los coches podían ser autónomos: prescindir del conductor. Algunos lo vieron como un sueño y otros como un proyecto difícilmente realista. Pero cuando Uber y Tesla comenzaron a hacer pruebas con vehículos autónomos, muchos vieron no sólo la razón que tenía Google, sino su estancamiento en una carrera por quitarnos las manos del volante. Hasta ahora.

Alphabet, la matriz de Google, ha presentado oficialmente Waymo, la que será su nueva empresa dedicada a fabricar vehículos totalmente autónomos, hasta el punto de que no tienen volante o pedales. Y lo ha hecho haciendo público el primer viaje oficial en uno de estos coches, en el que Steve Mahan, un invidente de 63 años, recorrió un trayecto de diez minutos por Austin (Texas) sin escoltas, conductores de seguridad o calles cortadas. “Me dieron la oportunidad de ser el hombre que era antes por el tiempo que pasé en ese coche”, ha dicho Mahan, quien perdió la vista a los 37 años debido a una enfermedad genética, lo que desde entonces le ha obligado a depender de otras personas para moverse en un vehículo. Gracias a Waymo, él mismo ha podido dirigirse a su destino sin necesitar a nadie más.

Esta historia está cargada de marketing, pero en realidad representa la llegada al mercado del vehículo autónomo de Google, que se diferencia de los de Uber o Tesla en que es absolutamente autónomo, y no un paso intermedio: aquí no hay posibilidad de conducir el vehículo en ningún caso.

Para llegar a este punto, Google ha invertido ocho años de investigación en los que ha recorrido más de tres millones de kilómetros en circuitos cerrados, en calles cortadas o en zonas restringidas. Los pasajeros han sido los propios ingenieros que han desarrollado estos coches, sus familiares y algunos invitados de excepción, que han disfrutado de más de 10.000 viajes de prueba. El propio Mahan ha participado en estas pruebas, pero siempre acompañado de alguien. Con este viaje totalmente autónomo, que se llevó a cabo en octubre de 2015, han querido “demostrar que realmente podemos tomar esa capacidad y convertirla en algo listo para salir al mundo real”, explica Nathaniel Fairfield, quien dirige el equipo de control de Waymo.

El objetivo de Google es reducir las muertes por accidentes de tráfico, estimadas en más de un millón al año en todo el mundo gracias a sus vehículos, capaces de detectar a una ardilla que cruza la carretera, de interpretar las señales que realiza un agente de tráfico e incluso de tocar el claxon cuando se aproxima a su propietario o va a producirse un accidente (que es capaz de evitar).

Sin embargo, antes de que las calles se llenen de vehículos sin conductor, Google deberá reducir el elevado coste de fabricación de estos coches, en parte aumentando la producción para que puedan convertirse en un bien más en el mercado. Hasta ahora no son más que ediciones limitadas para pruebas, pero la salida del proyecto de la división Google X (donde diseñan el futuro de la tecnología) para convertirse en una empresa independiente hace pensar que la fabricación en masa de estos vehículos y su llegada al mercado está más cerca que nunca.
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